Modelers Central – Ágiles e innovadores

Introducción

Gary Renshaw ofrece una visión de la historia del único fabricante australiano de maquetas de barcos, así como de un exitoso comerciante internacional, y presagia nuevos kits futuros.

Muchos lectores conocerán Astilleros Modellers fue fundada por Brian y Joan Forrester, de Nowra, a principios de la década de 1980. Proporcionaban un servicio especializado a los constructores de modelos de barcos de toda Australia, ofreciendo kits de los principales fabricantes italianos de kits, así como planos, piezas y accesorios y maderas. También fabricaban su propio kit el Goleta para Port Jackson que en aquel momento era la única maqueta de barco de madera diseñada y fabricada en Australia. Su modelo de negocio se basaba en recibir pedidos por correo y teléfono y enviarlos por correo, lo que era apropiado para la época.

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Compramos el negocio y comenzamos a operar en octubre de 2005. Desde el primer día tuvimos un sitio web de comercio electrónico en línea. Nuestro sitio web ha pasado por varias iteraciones y seguirá evolucionando y desarrollándose según las sugerencias de los clientes y las necesidades del mercado.

Seguimos siendo una empresa familiar: la tripulación está formada por Brogan y Elyce, Declan y Eden, Elizabeth y yo. Brogan y Elyce, que ahora dirigen una agencia de marketing digital, se encargan de nuestro SEO, la publicidad en línea y la optimización de nuestra presencia en la web, además de editar y publicar nuestro boletín mensual. Declan y Eden son responsables de nuestra presencia en las redes sociales y de captar a ese público. Soy responsable del diseño y desarrollo de los nuevos kits que fabricamos, desde el concepto hasta la caja. Elizabeth es el aglutinante que nos mantiene unidos a todos en tiempos de ajetreo -sus tonos tranquilizadores sólo pueden ser obedecidos- Elizabeth es reconocida por todos nosotros como la «máxima autoridad del país».

Desde 2005 hemos ampliado la gama de fabricantes de kits con los que trabajamos: ahora ofrecemos kits de Occre (España), Dusek (República Checa), Mamoli (Italia), Krick (Alemania), Turk Models (Turquía), Soclaine (Francia) y Nordic Models (Noruega). También estamos negociando con otro fabricante de kits y tenemos previsto ofrecer sus kits a finales de este año. Seguimos ofreciendo kits de Amati, Victory Models, Corel y Mantua, todos ellos italianos.

Insistimos a nuestros clientes en que sólo tratamos con estas empresas porque consideramos que nos ofrecen productos y servicios de calidad superior a nosotros y, a su vez, a nuestros clientes. Desde 2005 hemos ampliado el número de kits que diseñamos y fabricamos nosotros mismos (ahora son 20), y esta cifra aumentará en los próximos años. Nos hemos centrado en producir kits que tengan importancia para la historia marítima australiana, y como continente insular tenemos una historia marítima muy rica que nos proporciona una plétora de barcos entre los que elegir.

En nuestro horizonte de planificación figuran el ballenero New Bedford Catalpa, el CSS Shenandoah, el HM Brig Lady Nelson, el Endurance de Shackleton, el Investigator de Flinders, el faro de Macquarie, el PS Brindabella, el Lucinda – yate a vapor a palas del Gobierno de Queensland de 1884, el HMS Guardian, el Roebuck de William Dampier, por nombrar sólo algunos.

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Aunque seamos una empresa pequeña, somos ágiles y estamos a la vanguardia de la innovación en el sector de las maquetas de barcos, como demuestra la amplia gama de DVD didácticos que ofrecemos para ayudar, guiar y atraer a los principiantes en la construcción de maquetas de barcos.

Nuestra iniciativa de ofrecer DVD instructivos surgió de una colaboración con Leon Griffiths. Leon es un modelista excepcional, siempre me asombra su pericia. Además de aprender nuevas técnicas de modelado viendo y editando los vídeos, también aprendí muchas palabrotas nuevas, todas las cuales tuvieron que ser eliminadas. En el caso de nuestros modelos más recientes, me he encargado de construir el prototipo y grabarlo en vídeo al mismo tiempo, lo que lleva mucho tiempo y a veces resulta frustrante, ya que cuando por fin se ha colocado una pieza difícil, nuestros perros siempre empiezan a ladrar en mitad de la grabación. La construcción desde cero del primer prototipo de uno de nuestros nuevos diseños puede llevar de dos a tres veces más tiempo del que se tardaría en construir la versión del kit, realizando ajustes o correcciones en los dibujos de Autocad a medida que avanza la construcción.

El proceso de convertir una maqueta de barco en un kit en una caja es un proyecto sorprendentemente largo y costoso; hay veces que hago dos o tres prototipos antes de estar satisfecho. Todo el proceso puede durar varios años. Actualmente tengo dos nuevos kits en construcción.

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Otra innovación, la que considero la más importante, surgió de la colaboración con John Staib, cliente nuestro desde hace mucho tiempo, que es un maestro del modelado y un experto en Autocad.

El carenado de los mamparos de un modelo es uno de los pasos más importantes en la construcción de su modelo – el proceso antiguo era pegar los mamparos en la ranura correspondiente en la quilla, pegar la cubierta en su lugar para ayudar a mantener los mamparos a escuadra con la quilla, dejar al menos 24 horas para que el pegamento se endurezca y luego usar un bloque de lijado y / o lima para dar forma a los mamparos siempre comprobando una transición suave a través de los mamparos con una de las tablas de la primera capa – era una tarea que consumía mucho tiempo. Siempre existía la posibilidad de que se extrajera demasiada madera de un mamparo o mamparos concretos, siempre existía la posibilidad de que los mamparos acabaran no siendo simétricos.

John ha utilizado Autocad para diseñar muchas maquetas de barcos a partir de los planos de línea. Desarrolló una técnica en la que se marcan las líneas de carenado de los mamparos de un modelo, de modo que durante el proceso de corte por láser, estas líneas se marcan como una línea de puntuación: fíjese bien en los mamparos de la foto de abajo, esta del modelo Catalpa, verá líneas de puntuación en los mamparos de proa y popa. También verá que todos los mamparos están numerados con una flecha de ubicación tanto en la quilla como en los mamparos: cuando el mamparo esté correctamente colocado en su sitio, la flecha de la quilla y la flecha del mamparo se alinearán.

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Volviendo a las líneas de marcación de los mamparos, el proceso consistirá en carenar estos mamparos antes de pegarlos en su lugar en la quilla. Se utiliza una lima, un bloque de lijado o una amoladora para dar forma desde el lado de la línea de puntuación hasta la línea de corte del lado posterior; se trata de un proceso muy rápido y garantiza que cada lado del mamparo sea simétrico. Una vez carenados los mamparos correspondientes, se encolan en la quilla y se pega la cubierta. Una vez seca la cola, se realiza una comprobación rápida con un tablón pasándolo a través de los mamparos para garantizar un recorrido suave.

Todo el proceso es más rápido y mucho más preciso que el método antiguo. Los bloques de proa también se han diseñado y conformado de esta manera.

Esta innovación en el carenado de mamparos es el avance más significativo en la construcción de maquetas de barcos de madera desde que comenzó el corte por láser a finales de la década de 1970. Todos nuestros nuevos kits utilizarán esta metodología y nuestros primeros kits se irán rediseñando progresivamente para cumplir nuestra nueva norma.

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John Staib ha combinado sus habilidades conceptuales altamente desarrolladas con su maestría en el modelado para producir un enfoque único e innovador de uno de los aspectos más desafiantes de la construcción de un modelo de barco de madera. Ha sido un gran placer trabajar con John y aprender de su experiencia.

Mi formación profesional fue como ingeniero eléctrico y luego me pasé a la educación y formación profesional, trabajando en TAFE NSW durante más de 35 años, empezando como profesor y ascendiendo a las vertiginosas alturas de Director de Colegio antes de jubilarme anticipadamente. Mi pasión siempre ha sido hacer que el aprendizaje sea interesante, emocionante y gratificante. Por eso, desde el primer día en este negocio, me he centrado en hacer que el camino de los principiantes hacia el arte del modelismo sea lo más fácil e interesante posible.

Recuerdo que cuando empecé a construir maquetas de barcos, compraba libros que me confundían aún más, ya que se utilizaban términos como «tablón garboard», que no podía encontrar en ningún libro que me dijera lo que era. Los dibujos y las fotos de los libros estaban siempre a una o dos páginas del texto, lo que resultaba muy frustrante.

El desarrollo de DVD didácticos forma parte de nuestro objetivo de facilitar al máximo el acceso a la profesión de modelo. Otra parte han sido las instrucciones de construcción de los kits que fabricamos: son muy detalladas, con fotos en color que muestran todos y cada uno de los pasos de la construcción del modelo. Además, cualquier texto tiene una foto adyacente para relacionarlos fácilmente.

Nuestro objetivo con estas instrucciones de construcción es mostrar al modelista una serie de técnicas de construcción que funcionan para una situación concreta. A medida que adquieran experiencia y confianza, evolucionarán y desarrollarán su enfoque particular. Siempre he intentado no olvidar lo que era ser principiante y lo desalentador que resultaba empezar a planchar ese casco, de ahí las instrucciones de construcción tan detalladas de nuestros kits.

Por último, para responder a la pregunta que me hacen a menudo: ¿por qué cambiar el nombre a Modelers Central? Bueno, la respuesta es: después de la crisis financiera mundial nos dimos cuenta de que cada vez recibíamos más pedidos de Estados Unidos. Firewire Digital (Brogan) investigó un poco y descubrió que varias tiendas de hobby en línea de EE.UU. habían quebrado o dejado de vender piezas, accesorios, decoraciones, maderas y planos. Por ello, hemos ampliado nuestra oferta con maquetas de trenes y tranvías, ¡y mucho más!

Cambiamos nuestro nombre comercial y nuestro sitio web a Modelers Central y ofrecimos cuatro divisas principales en el sitio web. También empezamos a ofrecer trenes y tranvías. Hemos mantenido el nombre Modellers Shipyard como marca para la gama de kits que diseñamos y fabricamos.

Esta expansión estratégica no estaba exenta de riesgos, pero ha demostrado ser un éxito y ha hecho que la empresa pase de ser una tienda de pasatiempos en línea nacional a una internacional. Hemos comprobado que nuestra gama de kits es muy popular entre nuestros clientes norteamericanos, que nos dicen que están cansados de los kits habituales de los principales fabricantes y que aprecian la posibilidad de construir algo nuevo y diferente. También son grandes admiradores de nuestros DVD, aunque a veces hagan comentarios sobre nuestro acento.

Nuestro boletín mensual es ampliamente recibido, leído y apreciado – tenemos más de 12.000 personas en todo el mundo que reciben el boletín – y regularmente recibimos correos electrónicos de agradecimiento sobre los artículos de naufragios – es un tributo a Brogan & Elyce en su investigación para encontrar temas interesantes para presentar.

A lo largo de mi carrera he conocido a muchos modelistas experimentados; siempre he creído que se puede aprender algo de todos los que conoces, y nunca ha sido más cierto que cuando voy a una Expo.

No estoy seguro de cuándo colgaré mi dobladora de tablones. Sigo encontrando barcos que tienen una conexión interesante con Australia y pienso «ése sería un modelo estupendo».

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